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Traducción Belen Hurle

MiSciNet agradece a la doctora Belen Hurle la traduccion de este articulo. Dr. Hurle es Investigadora Asociada del Instituto Nacional de Investigacion del Genoma Humano de los Institutos Nacionales de la Salud (NHGRI/NIH, Bethesda, MD). La correspondencia con Dr. Hurle debera ser dirigida a bhurle@nhgri.nih.gov.

Las matemáticas y las ciencias físicas y naturales se han considerado tradicionalmente disciplinas íntimamente entrelazadas. Sin embargo, hoy en día las matemáticas se van introduciendo progresivamente en otras áreas del conocimiento tales como el arte, la educacion física, el derecho y las ciencias sociales. Mi esperanza es que los estudiantes del futuro no pensarán "las matemáticas son demasiado difíciles--hay que estar loco para graduarse en esto!" sino que considerarán seriamente el incluirlas en sus planes de estudio. Este artículo es el primero de una serie titulada "Mas allá de los números y las prubas" que tiene el objetivo de proporcionar apoyo a los estudiantes (especialmente aquellos estudiantes de minorías) interesados en hacer de las matemáticas su carrera profesional.

Durante mis años de bachillerato y doctorado, no tenía claro como podría utilizar las matemáticas como una herramienta social. Puesto que amo la matemática teórica, mi primer impulso fue doctorarme en matemática pura. Deseaba profundizar en el trabajo desarrollado a principios de siglo por importantes matemáticos polacos tales como Banach, Sierpinski y Kuratowski. A pesar de mi vocación, en mi interior sentía que si quería aportar algo de utilidad práctica a la sociedad, quizás las matemáticas puras no fueran la respuesta. Estaba muy equivocado. Finalmente acabé modificando ligeramente mis planes y me doctoré en matemática aplicada por la Wisconsin-Madison University en 1984 (para más información acerca de la carrera del Dr. Castillo-Chavez, consultar Adventures of a Mathematical Biologist en MiSciNet.

Como podría mi experiencia aprovechar a aquellos estudiantes de minorías tan interesados en la matemática pura como yo lo estaba a su edad? Como demostrarles que existe demanda social por la matemática teórica? que la línea que separa la matemática pura y la aplicada es realmente borrosa? no es una tarea sencilla. La cultura en la comunidad de matemáticos promueve el estudio de las matemáticas por el mero placer de su estudio. No es raro encontrar desinterés dentro de nuestra comunidad por los aspectos filosóficos y sociales capaces de promover e influir las decisiones profesionales de muchos estudiantes de minorías. Quien les proporcionará tutela? La comunidad matemática apenas ha empezado a preocuparse por estos aspectos. Cuando yo era un estudiante, no encontré con quien discutir mis preocupaciones al respecto, ni siquiera con mis tutores más influyentes. En aquel momento, sentí que debía modelar mis decisiones profesionales exactamente a la semejanza de las carreras de mis profesores. Este conflicto interior me mantuvo a punto de abandonar mi doctorado cada día. Por que no lo hice y como llegué a terminar mi programa? Francamente no lo sé, probablemente fue suerte combinada con mi profundo anhelo de convertirme en un matemático.

Cuando me incorporé a la vida académica, esta inquietud personal me motivó para fundar un programa que iluminara a los estudiantes sobre la importancia de las matemáticas, así que en 1996 fundé el Mathematical and Theoretical Biology Institute (MTBI) en Cornell University (MTBI se ha transladado recientemente a Arizona State University).

La filosofía del MTBI refleja mi sensibilidad social, particularmente en el programa de verano. Este se basa en la premisa de que cada estudiante ha de encontrar un valor social a su trabajo de investigación. En otras palabras, si la clave de la motivación es el papel de las matemáticas en la solucion de un problema concreto, entonces debe de convertirse en la fuerza propulsora del plan de estudios del estudiante. Si la motivación del estudiante es de tipo social, como por ejemplo servir de mentor en un community college, programa de doctorado o tutelar profesores de matemáticas, estas preferencias del estudiante deben ser parte integral de su plan de estudios.

Los estudiantes de verano del MTBI eligen sus propios proyectos. Estos proyectos resaltan la naturaleza interdisciplinaria de la ciencia y la tecnología de hoy en día. Algunos ejemplos incluyen, los efectos del alcohol en el cerebro, el tratamiento del trastorno bipolar en las parejas, la dinámica de la bulimia, las drogas, el éxtasis, la dinámica de las invasiones militares y de las pandillas juveniles y la influencia de los profesores no certificados en la tasa del fracaso escolar. De hecho, un estudiante del MTBI fué el primero en publicar un artículo científico describiendo la dinámica de la bulimia en las poblaciones (" Am I too fat? Bulimia as an epidemia," The Journal of Mathematical Psychology, volumen 47, pp. 515-526, 2003).

Lo que los estudiantes aprenden planteando sus propios problemas matemáticos es que las matemáticas son una poderosa herramienta y que uno nunca sabe las suficientes matematicas. Mi consejo para todos aquellos que quieran usar las matemáticas como herramienta es que aprendan tantas matemáticas como puedan. El reto es más duro para aquellos que quieren marcar la diferencia en el campo de la matemática aplicada, pues tienen que qualificarse en matemática pura y computacional y superespecializarse en algún campo concreto.

Los continuos avances y cambios paradigmáticos en la biología, el medio ambiente y las ciencias sociales, ofrecen un acceso rápido a las fronteras de la investigación científica. La incorporación de las matemáticas a campos tales como la epidemiología, inmunología, neurobiología, genética, bioinformática, conservación del medio ambiente y seguridad nacional, han empezado a cambiar la cultura de la comunicación en los departamentos de matemáticas a lo largo del país. Dos organismos, National Science Foundation y National Institutes of Health han decidido suvencionar programas de investigación tales como the Integrative Graduate Education and Research Traineeship (IGERT) y National Recruitment Program e institutos que promueven los estudios interdisciplinarios.

Conferencias de Matemáticas

La 110th conferencia de la American Mathematical Society y la 87th conferencia de la Mathematics Association of America , resaltaron la naturaleza tanto actual como intemporal de las respuestas a la pregunta "porqué matemáticas?". Durante la conferencia conjunta celebrada en Enero, 7-10, 2004 en Phoenix, AZ, se escucharon sesiones especiales sobre educación matemática, mecanismos celestes, modelos de recursos naturales, dinámica topológica, teoría de los números, neurociencia, biomedicina, genética, epidemiología, y las dinámicas adaptativa y competitiva en ecología entre otras. Algunos ejemplos de presentaciones orales incluyeron "Mathematical challenges in molecular biology" y "A new kind of science and the future of mathematics."

Así que, porqué Matemáticas? Afortunadamente no hay una sola respuesta para esta pregunta. Los cambios culturales y la progresiva aceptación social de la diversidad han puesto al alcance de los estudiantes de color varios programas académicos con énfasis en las matemáticas. Las minorías se interesan por gran diversidad de problemas, pero especialmente por la diabetes, la nutrición y su impacto socio-económico en sus comunidades. Las matemáticas pueden ayudar a resolver estos problemas , así que el reto nos aguarda. Debemos actuar fomentando el desarrollo de los matemáticos de minorías, para que las contribuciones de algunas de las mejores mentes del país no se pierdan.

Carlos Castillo-Chavez es un Joaquin Bustoz, Jr. Professor of Mathematical Biology en Arizona State University. La correspondencia con el deberá ser dirigida a chavez@math.asu.edu.