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Esta es la época del año en la que has de decidir cual es el programa de doctorado en Matemáticas más adecuado para orientar tu carrera profesional. Si eres un estudiante típico, tendrás que escoger entre un número limitado de opciones presentadas por aquellas universidades que han aceptado tu solicitud. Espero que hayas recibido las suficientes ofertas como para satisfacer todas tus necesidades intelectuales.

Una vez cerrado el periodo de solicitud, muchos estudiantes tiene preguntas sobre la mecánica del proceso. Las preguntas más comunes son, por qué no fuí admitido en este programa en particular y, por qué no obtuve una beca. Aunque no puedo contestar a estas dos preguntas en general, si puedo ofrecer my experiencia personal sobre cuales son algunos de los factores que guían la toma de decisiones. El propósito de este artículo es ayudar a los estudiantes a comprender que circunstancias influyen en el proceso de admisión.

El punto de vista del experto

Hay tantos escenarios hipotéticos posibles que sería un poco absurdo calificar mi opinión de típica o representativa, pero puede resultar orientativa. Mi perspectiva esta avalada por años de entrevistar y admitir estudiantes en diversos programas académicos. A lo largo de mis 15 años como profesor en la Universidad de Cornell, he aceptado estudiantes dentro de los programas de doctorado de Matemática Aplicada, Biometría, Ecología, Biología Evolutiva, Estadística, y Mecánica Teórica y Aplicada. Durante tres años, formé parte del comité de la National Science Foundation para la concesión de becas para estudiantes de doctorado. He seleccionado desde postodocs y profesores, a estudiantes de bachiller que solicitaban admisión en cursos de verano. También he sido miembro de los comités de admisión especial en el Institute for Mathematics and its Applications y el Center for Discrete Mathematics and Theoretical Computer Science .

Quién resulta admitido en los programas de doctorado y por qué?

Los criterios de admisión son variados y muy dependientes de las circunstancias. Los procedimientos de admisión son estrictamente confidenciales y no puedo revelar los detalles de las decisiones en las que he tenido voz y voto, pero voy a proceder a comentar una serie de escenarios hipotéticos. Estos ejemplos están basados en casos reales y están derivados de mis experiencias y observaciones como participante en numerosos comités de admisión.

Escenario 1

?John? solicita su admisión en la Universidad I. Tiene unos resultados de GRE excelentes, muy buenas cartas de recomendación, y un expediente académico intachable. Su supervisor le tranquiliza ? no hay ninguna posibilidad de que no seas admitido en la Universidad I? El supervisor de John está razonando para sus adentros ?tengo tres estudiantes excelentes ya admitidos en este programa y John es el candidato más preparado hasta la fecha. Sus tres predecesores están obteniendo muy buenos resultados. John está prácticamente aceptado?.

Para la sorpresa de todos, John es rechazado!. Qué es lo que ha pasado? Muchos factores han jugado un papel en esta decisión. En primer lugar, el comité de admisión ha cambiado desde que los tres estudiantes previos fueron admitidos. Los nuevos miembros de la comisión no tienen memoria histórica. En segundo lugar, la escuela acaba de contratar a una profesora de prestigio que ha recibido prioridad y apoyo institucional para transferir sus propios estudiantes de doctorado al programa. Para rematar, el mercado laboral no es demasiado bueno este año y muchos estudiantes han decidido prolongar el programa un año más. En resumen, los amigos de su supervisor en el comité de selección ya no están y no hay espacio en el Departamento para John. John recibe una impersonal carta de rechazo.

Escenario 2

?Barbara? se presenta en la Universidad II con la ventaja de que ya cuenta con asistencia financiera ( teaching assistantship). ?Francisco?, procedente de España, también se presenta. Barbara y Francisco están interesados en el mismo profesor, ?Profesor Jones?, que sólo acepta a un estudiante por año. Puesto que el programa académico europeo es más exaustivo que el americano, Francisco tiene una ligera ventaja sobre Barbara. Durante sus 4 años de bachillerato, Francisco recibió tres cursos de matemáticas y un curso de física por semestre y tuvo que escribir un seminario de investigación ( undergraduate thesis) . Su master requirió dos años adicionales de cursos en matemáticas a nivel de programa de doctorado y una tesis. Además participó en investigación a tiempo completo en un instituto español durante los tres últimos años y tiene tres publicaciones y dos artículos en revisión.

Ni Barbara, ni Francisco saben que el profesor Jones últimamente no ha sido demasiado productivo e incluso se le ha denegado recientemente financiación para su proyecto. De hecho, sus publicaciones en los últimos tres años son sólidas pero no impresionantes. El profesor Jones sopesa sus opciones y sin sorpresas, Francisco se convierte en el candidato con más fuerza. Barbara estaba también cualificada pero las circunstancias que rodean su solicitud determinan su rechazo.

Escenario 3

?Linda? se presenta a la Universidad III y también tiene financiación asegurada. Ha asistido con brillantez a tres cursos avanzados de matemáticas impartidos por jóvenes profesores titulares. Estos tres profesores piensan que Linda tiene un gran potencial. Sin embargo Linda sólo solicita cartas a dos de estos profesores y pide la tercera carta a un profesor de Algebra Lineal (un curso que tomó en su primer año de instituto) que es un matemático muy notable en su campo. El hecho de que sólo obtuvo B+ en Algebra Lineal (su única B!) no la preocupa. El famoso matemático escribe una carta en la que dice que Linda es una estudiante aplicada que ?quizás? tiene potencial para completar el programa de doctorado. Incluso señala que no está del todo convencido acerca de su talento matemático, ya que puntuó en el percentil 75% de su clase de álgebra (no demasiado impresionante). Se imaginan lo que ocurre a continuación? exacto, Linda es rechazada.

Este es un punto crítico, asi que hay que prestarle mucha atención. Hay que solicitar las cartas de recomendación a personas que con seguridad van a proporcionar cartas muy positivas. Puesto que los estudiantes por lo general no pueden leer estas cartas, a menudo es una cuestion de fé. La mejor manera de manejar esta situacion es preguntar directamente ?Puede usted comprometerse a escribirme una carta muy positiva?? si la persona dice que sí, está obligada a cumplirlo por una cuestión de honor. Si dice ?no puedo, ya que?? también es bueno saberlo. Se le agradece el tiempo dedicado y se busca a una segunda persona.

Escenario 4

?Barry? solicita una beca de doctorado ofrecida por la Fundación X. Tiene una media de GPA de 4.0, tres cartas de recomendación excelentes y muy buenos resultados de GRE. Desafortunadamente la universidad que atendió es una institución ?no selectiva? del Suroeste de Estados Unidos. Uno de los miembros del comite argumenta que una media de 3.5 en una Universidad de la liga Ivy es superior a una media de 4.0 en una institución ?no selectiva?. Es más durante la entrevista personal, el mismo Barry comentó ?Hoy en día, cualquier estudiante realmente bueno puede ser admitido en una universidad selectiva?.

Sin embargo la prioridad del comité es identificar a aquel estudiante que más necesita la beca. Despues de las deliberaciones y cuando el comité ya está a punto de recomendar que un estudiante de la liga Ivy ocupe el último puesto en la lista de admitidos, uno de los miembros recuerda un parrafo relevante en la carta de presentación de Barry ?me interesé en la matemática biológica a raíz de mis conversaciones con los doctores de mi madre?. La madre de Barry tiene cáncer y es él el que se ocupa de acompañarla a las sesiones de quimioterapia. El miembro del comite sugiere a la comisión que quizás Barry eligió atender a una universidad ?no selectiva? en el Suroeste para poder estar más cerca de su madre. El resto es historia.

Qué es lo que hemos aprendido?

La decisión de admisión o no admisión se hace siempre dentro de un contexto que se escapa de la imaginación de aquellos que solicitan una plaza en los programas de doctorado. Por lo tanto, es aconsejable solicitar admisión en un amplio espectro de programas ofrecidos por instituciones de diferentes tipos. Yo seguí esta estrategia en su día. Solicité admisión en el programa de matemáticas de la Universidad de Wisconsin en Madison y fuí rechazado. Afortunadamente obtuve una oferta de la Universidad de Wisconsin en Milwaukee. Obtuve mi Master en UW Milwaukee y volví a presentarme al programa de doctorado de UW Madison. La estrategia funcionó!, Completé mi doctorado en 1984 tal y como he comentado previamente en el artículo "Adventures of a Mathematical Biologist" .

Me llevó algún tiempo el reconocer abiertamente que el rechazo por parte de UW Madison fué en mi propio interés. Honestamente, yo no estaba preparado para sus cursos de doctorado pero al mismo tiempo la idea de tomar algunos cursos de su programa de bachillerato estaba fuera de la cuestión (yo también tengo mi ego!). Seguí la senda que en aquel momento estaba a mi alcance y afortunadamente mi viaje profesional me ha llevado más allá de mis aspiraciones. Espero que la mayoría de mis estudiantes estén lo suficientemente curtidos como para no hundirse ante un rechazo. Afortunadamente se puede entrar en el mundo académico siguiendo múltiples caminos. Es nuestro deber el tomar aquellas oportunidades que se nos presenten en el camino y aprovecharlas lo mejor posible.

Por ultimo, no olvidemos que la admisión en un programa de doctorado es importante pero no es lo más fundamental. La tarea de obtener un grado de doctor es difícil y la llave del éxito no está en la Universidad elegida, sino en el trabajo de investigación que se desarrolla durante la tesis. Un mentor dedicado aumenta las posibilidades de completar el programa de doctorado con éxito.

Carlos Castillo-Chavez, es un Joaquin Bustoz, Jr. Professor of Mathematical Biology en Arizona State University. La correspondencia con Castillo-Chavez deberá ser dirigida a chavez@math.asu.edu.